Organic Yerba Mate: an Environmentally, Socially and Financially Suitable Agroforestry System

Yerba Mate Orgánica:  Un Sistema Agroforestal Ambiental, Social y Financieramente Adecuado 

Montagnini, Eibl, and Barth 2011

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Abstract: Trade in yerba mate, Ilex paraguariensis Saint Hilaire, is a lucrative business in Argentina, Paraguay, and Brazil. The leaves of yerba mate are consumed as a tea, with a market expanding to the USA, Europe and Asia, as it contains antioxidants and is energizing, making it an alternative to coffee. Approximately 5 percent of the area of Misiones province, Argentina, is in yerba mate production. Many farmers do not reach expected yields due to lack of adequate technology. Organic yerba mate (grown without the use of agrochemicals) can get higher price with most cooperatives having it as one of their products. Typically grown in monocultures, its management can cause erosion and soil exhaustion; however, yerba mate grows in subtropical forest and is shade tolerant so it can be grown in agroforestry systems (AFS). The study examined organic AFS of yerba mate by conducting semi-structured interviews with farmers in Misiones, including family farms as well as larger farms, private companies, and reserves. This review recorded a large number of native species growing in combination with yerba mate. The extra work involved in organic practices is compensated by higher prices. Yerba mate AFS with native trees improve soil fertility without relying on fertilizers, while providing additional income. The following native tree species are recommended for growing in combination with yerba mate: Balfourodendron riedelianum, Cordia trichotomaNectandra lanceolata, Bastardiopsis densiflora, Cedrela fissillis, Jacaranda micrantha, Araucaria angustifolia, Ocotea puberula, due to their monopodial development and self pruning ability; as well as Tabebuia heptaphylla, Enterolobium contortisiliquum, Peltophorum dubium, Parapiptadenia rigida and Anadenanthera macrocarpa of broader crown, all with good growth and high quality timber. Other tree, herb or shrub species of fruit, medicinal or ornamental value can be also added to increase farm diversification. Finally the study concludes that agroforestry systems combining yerba mate with indigenous trees can promote the spread of organic yerba mate production and diversif income in Argentina and elsewhere.

Keywords: atlantic forest, certification, native species, shade, soil management, sustainability.

Resumen: El comercio de la yerba mate, Ilex paraguariensis Saint Hilaire, resulta ser un negocio lucrativo en Argentina, Paraguay y Brasil. Las hojas de yerba mate se consumen como té, con mercado expandiéndose a USA, Europa y Asia, ya que contiene antioxidantes y es energizante, siendo una alternativa al café. Aproximadamente 5 por ciento de la superficie de la provincia de Misiones en Argentina está dedicada a la producción de yerba mate. Muchos agricultores no obtienen los rendimientos esperados debido a la falta de tecnología adecuada. La yerba mate orgánica (producida sin el uso de agroquímicos) puede obtener precios más altos siendo uno de los productos de la mayoría de las cooperativas. Típicamente plantada en monocultivo, su manejo puede causar erosión y agotamiento del suelo, sin embargo la yerba mate crece en bosque subtropical y es tolerante a sombra es decir que puede cultivarse en sistemas agroforestales (SAF). Se estudió los SAF de yerba mate orgánica conduciendo entrevistas semi-estructuradas con agricultores en Misiones, incluyendo chacras familiares así como establecimientos más grandes, compañías privadas y reservas. Se identificó gran cantidad de especies nativas creciendo en asociación con yerba mate. El trabajo extra requerido por las prácticas orgánicas se compensa con los mayores precios. Los SAF de yerba mate con árboles nativos mejoran la fertilidad del suelo sin necesidad de fertilizantes y proveen ingresos adicionales. Se recomienda las siguientes especies arbóreas nativas para asociación con yerba mate en SAF: Balfourodendron riedelianum, Cordia trichotoma, Nectandra lanceolata, Bastardiopsis densiflora, Cedrela fissillis, Jacaranda micrantha, Araucaria angustifolia, Ocotea puberula, de desarrollo monopódico y poda natural, así como Tabebuia heptaphylla, Enterolobium contortisiliquum, Peltophorum dubium, Parapiptadenia rigida y Anadenanthera macrocarpa de copa amplia, todas de buen crecimiento y madera de alta calidad. Asimismo se recomienda
incluir otras especies arbóreas, herbáceas o arbustivas frutíferas o con valor medicinal u ornamental para aumentar la diversificación. Finalmente este estudio concluye que los sistemas agroforestales que combinan yerba mate con árboles nativos pueden promover la difusión de yerba mate orgánica y diversificar los ingresos en Argentina y otras regiones.

Palabras clave: bosque atlántico, certificación, especies nativas, manejo del suelo, sombra, sostenibilidad.

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